Terapia y actividades asistidas con perros

¿Qué es la terapia asistida con animales?

 

La terapia y actividades asistidas con perros son una modalidad de tratamiento terapéutico en que un animal que cumple determinados criterios forma parte integral del proceso.

Este tipo de terapia está dirigida por un profesional de la salud quien marca los objetivos específicos del tratamiento. Su propósito es el de fomentar la mejoría en el funcionamiento físico, social, emocional y/o cognitivo de los seres humanos. Se puede realizar en una amplia gama de contextos y puede llevarse a cabo en grupo o de forma individual. El proceso debe ser documentado y evaluado por el profesional (Tucker, 2004).

terapia y actividades asistidas con perros

Los animales que más frecuentemente son utilizados para la terapia asistida con animales son los delfines, los caballos y los perros. No obstante, se pueden emplear casi todos los animales – desde los peces en un acuario hasta los animales de granja.

En la actualidad, el uso de animales con fines terapéuticos es cada vez más frecuente a medida que se van realizando estudios para constatar los numerosos efectos beneficiosos del vínculo entre el ser humano y los animales.

A diferencia de las personas – con quienes nuestras interacciones pueden ser complejas e impredecibles – los animales proporcionan una fuente de sosiego y un foco de atención.  Hacen que nos sintamos seguros y aceptados incondicionalmente. Para los grupos de personas desfavorecidas que se sienten vulnerables a causa de sus circunstancias o de sus condiciones físicas y/o emocionales, esta aceptación plena es clave. ¡Los animales no juzgan!

Los objetivos de la terapia asistida con animales, que deben ser determinados por el profesional de la salud, pueden abarcar un gran abanico de aspectos del funcionamiento del ser humano. Pueden ser relacionados con:

Lo físico:

  • Mejorar las habilidades motoras finas y gruesas
  • Mejorar la movilidad Mejorar el equilibrio

La salud mental:

  • Aumentar las interacciones verbales entre miembros de un grupo
  • Aumentar la capacidad de concentración y atención
  • Potenciar la autoestima
  • Reducir los niveles de ansiedad
  • Reducir la sensación de soledad

Lo educativo:

  • Ampliar el vocabulario
  • Ayudar a mejorar la memoria
  • Mejorar el conocimiento de conceptos tales como tamaño, color, etc.

Lo motivacional:

  • Mejorar el deseo de participar en actividades grupales
  • Mejorar las interacciones con los demás Aumentar el ejercicio. (Tucker, 2004)

 

La terapia asistida con animales proporciona interacciones positivas entre un ser humano y un animal. Incorpora el talento y las características de un animal de terapia en un entorno terapéutico para facilitar la recuperación de la persona que busca ayuda terapéutica tanto física como  mental o emocional. Bajo la supervisión de un terapeuta, el animal contribuye al proceso de recuperación de la persona (Chandler, 2005).

 

¿Qué son actividades asistidas con animales?

 

Las actividades asistidas con animales son aquellas actividades en que interviene algún animal para proporcionar a los usuarios beneficios motivacionales, educativos y/o recreativos con el fin de aumentar la calidad de vida.

terapia y actividades asistidas con perros

La diferencia fundamental entre la terapia asistida con animales y las actividades asistidas con animales es que la terapia asistida ha de ser dirigida y documentada por un profesional de la salud. Las actividades asistidas con animales son llevadas a cabo por técnicos debidamente entrenados en el manejo y adiestramiento de la especie utilizada que a su vez, debe cumplir determinados criterios relacionados con la salud y el entrenamiento.

Estas actividades – sin pretender ser terapia – a menudo tienen los mismos beneficios físicos y psicológicos que la terapia asistida y tienen muchas de las mismas aplicaciones.

En las residencias de ancianos, la visita de una mascota puede ser simplemente algo que se sale de la rutina. Para otros, puede ser profundamente memorable; pueden hablar de la experiencia durante varios días. Algunas personas evitan el contacto humano, pero en cambio, sí hablan con las mascotas.

El animal sirve de puente para comunicarse con los demás.  En algunos casos, la mascota despierta recuerdos gratos. En el caso de los ancianos en residencias, por ejemplo, se motivan para salir de sus habitaciones, son físicamente más activos y así mismo,  tienen contacto con otros residentes.

 

¿Cuáles son las aplicaciones?

 

La única limitación para las aplicaciones de la terapia asistida con animales  es la imaginación. Son múltiples los tipos de centros y las condiciones de los usuarios (físicas y psicológicas) donde se puede practicar.

Pasamos a enumerar algunas aplicaciones:

 

Residencias de ancianos

 

Quizás sean las residencias de ancianos los sitios en los que más se ha extendido la terapia asistida con animales. Muchos ancianos se encuentran tristes o se sienten solos y la mera visita de un animal proporciona compañía, amor y algo con que ilusionarse. Algunas condiciones que pueden darse son las siguientes:

terapia y actividades asistidas con perros

Demencia

La demencia es la pérdida de capacidades mentales suficientemente severa como para interferir en el funcionamiento social normal. En la demencia, la memoria, el juicio, el pensamiento abstracto y la personalidad en general están alterados. Las fallas en la memoria pueden ir desde la dif

icultad para recordar los nombres de determinados objetos, hasta la incapacidad para reconocer a los familiares, (Burch, 2003).

 

La enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad degenerativa del cerebro que en la actualidad no tiene cura. Provoca demencia progresiva y el síntoma básico es la pérdida de memoria. Otros síntomas pueden incluir problemas del lenguaje, con el razonamiento abstracto y con las capacidades viso-espaciales. Puede haber cambios en la personalidad tales como apatía, agitación e incluso síntomas psiquiátricos (depresión, delusiones y alucinaciones).

 

Problemas auditivos

Muchos ancianos experimentan pérdidas auditivas que tienden a provocar el aislamiento social.

 

Dificultades visuales

La pérdida de vista es igualmente frecuente en los ancianos y además de las limitaciones físicas que supone, coarta las relaciones sociales.Las actividades terapéuticas que se pueden realizar con los ancianos tienen que ver con lo cognitivo, con las actividades motrices (finas y gruesas), con la comunicación y con la vida cotidiana, (Burch, 2003).

 

Centros para personas con trastornos del desarrollo


El retraso mental

El retraso mental se caracteriza de “funcionamiento intelectual general significativamente por debajo de la media”, (Burch, 2003). Se pueden implementar programas de terapia asistida con animales en los programas de enseñanza (públicos y privados), en el tratamiento ambulatorio y en las instituciones residenciales.

 

Parálisis cerebral

Se trata de una condición en que alguna lesión cerebral – o antes, o después del nacimiento – causa cierto grado de parálisis. La causa más frecuente es por una lesión traumática durante el parto.  Ya que la mayoría de las personas que padecen parálisis cerebral tienen dificultades físicas, los objetivos de la terapia asistida con animales suelen ser de naturaleza física.

 

Autismo

El autismo es una discapacidad que básicamente afecta el lenguaje y habilidades sociales de la persona. Se suele diagnosticar durante los tres primeros años de la vida. El déficit más notable de los niños autistas tiene que ver con la comunicación. El tratamiento con animales permite trabajar para aumentar el tiempo de atención, a utilizar el lenguaje verbal y a efectuar tareas comunes de la vida cotidiana.

 

Personas con necesidades especiales

Tanto los discapacitados físicos como los mentales se pueden beneficiar de la terapia asistida con perros.

 

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Colegios

 

Son incontables las actividades que se pueden realizar en los colegios.

  • Se pueden enseñar habilidades cognitivas; se puede ayudar a que los niños mejoren sus capacidades motoras
  • Se pueden utilizar los animales en programas acerca de los cuidados y adiestramiento de los animales empleando métodos no crueles
  • Son utilizados para mejorar la lectura.

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Hospitales

Una de las primeras utilizaciones de la terapia asistida con animales en centros hospitalarios tuvo lugar durante la primera guerra mundial. Perros fueron llevados por la Cruz Roja al Centro de Convalecencia de las Fuerzas Armadas para hacerles compañía a los soldados que estaban ingresados en el Centro. Desde entonces, se han utilizado a animales en los hospitales para ayudar a los pacientes a olvidarse de sus enfermedades y dolores.

 

Programas de paliativos en el hogar

Los programas de paliativos en el hogar proporcionan una alternativa a un ingreso hospitalario. El objetivo principal de estos programas no es el de curar enfermedades, sino de aliviar el dolor en pacientes terminales y permitirles muertes naturales. En este caso, se puede emplear la terapia asistida con animales para visitas a domicilio.

 

Programas para pacientes con SIDA

Se trata de una enfermedad causada por una infección que ataca el sistema inmunológico del ser humano. Existe un estigma social muy acusado de modo que los pacientes que padecen el SIDA con frecuencia sufren el aislamiento social.

El objetivo principal de la terapia asistida con animales tanto en el caso de los programas de paliativos como con los pacientes con SIDA, es el de proporcionar compañía y apoyo. Los perros pueden utilizarse para las siguientes actividades:

  • Proporcionar estimulación o conversación (hablar sobre la raza del perro)
  • Proporcionar compañía
  • Proporcionar apoyo a los cuidadores y familiares de los enfermos que a menudo son olvidados
  • Servir como distracción del dolor
  • Proporcionar gratificación sensorial a través del tacto al acariciar al perro
  • Ser una distracción de los problemas (los pacientes pueden aprender a enseñar trucos a los perros)

Centros penitenciarios y centros de menores

Quizás una de las áreas poco exploradas es la de los centros penitenciarios. Si bien, tradicionalmente, el objetivo de la privación de libertad ha sido el castigo, son cada vez más los centros en donde la meta primordial es la rehabilitación. Algunos de los programas más creativos son los que involucran a animales.

En la actualidad, hay varios tipos de programas implantados:

  • Los presos adiestran a perros procedentes de sociedades protectoras para que puedan adoptarse más fácilmente.Entendemos que éste es un planteamiento en que todos los involucrados salen ganando: los presos aprenden un oficio (con los beneficios físicos y psicológicos parejos), los centros penitenciarios proporcionan una actividad útil a los reclusos y a la sociedad, y muchos perros, que de otra forma serían sacrificados, son adoptados.
  • Los presos preparan perros para ser perros de asistencia (para discapacitados de todo tipo).Convertir a un perro en perro de asistencia es un proceso largo y costoso en todos los sentidos y con este tipo de programa se ponen a disposición de usuarios – que de otra forma no podrían acceder – perros de servicio plenamente preparados.
  • Los presos se encargan de cepillar y bañar a perros procedentes de sociedades protectoras.De esta forma, los presos aprenden un oficio – peluquería canina – y descargan las sociedades protectoras de trabajo.terapia y actividades asistidas con perros
  • Los presos determinan si los perros tienen aptitudes concretas para personas con discapacidades específicas.En un centro penitenciario de máxima seguridad en el estado de Washington (EEUU), hay una presa que padece epilepsia. Ella trabaja con perros para determinar cuáles tienen la capacidad para advertir de un ataque epiléptico inminente (recogido de Internet).
  • Los menores infractores se encargan del cuidado y adiestramiento de perros procedentes de sociedades protectoras.Además de aprender un oficio, los menores tienen la oportunidad de responsabilizarse de unos seres vivos que incide muy positivamente sobre su autoestima (T. Renaud, comunicación personal).
  • Salas de juicioUna utilización reciente de terapia asistida con animales ha sido en salas de juicio donde tienen que testificar niños. Se les enseña a los niños a hablar con (o en presencia de) un perro, y luego cuando entran en la sala, el perro está presente para proporcionar apoyo y control de estímulos, (Burch, 2003).
  • Visitas a domicilio

Hemos relatado algunas de las aplicaciones de terapia asistida con animales. Como se puede apreciar de los numerosos ambientes en que se  practica, los animales son excelentes embajadores en casi cualquier entorno.

 

Beneficios que se obtiene con las terapias/actividades

Beneficios físicos

 

Se han estudiado y constatado numerosos beneficios físicos como consecuencia de la terapia asistida con animales. A continuación comentamos algunos:

  • Varios estudios han revelado que el acariciar a un animal es eficaz para aliviar el estrés y bajar la presión sanguínea, (Graham., 1999)
  • Un estudio realizado en Australia determinó que tener una mascota reduce notablemente el riesgo a padecer enfermedades coronarias, (Graham., 1999)
  • Estudios epidemiológicos indican que tener una mascota supone acusar menos problemas de salud, menos necesidad de medicación, y menos factores de riesgo a sufrir enfermedades cardiovasculares, (Fine, 2006)
  • En personas con limitaciones físicas, los perros pueden servirles de estímulo para su rehabilitación. Así mismo, pueden llevar a cabo actividades directamente con los animales. Si una persona tiene la capacidad de prensión disminuida, el hecho de tirarle una pelota a un perro le proporciona un ejercicio extremadamente útil para su recuperación que a la vez es divertido
  • Los animales de compañía están considerados como una medicina preventiva. Su cuidado y el afecto hacia ellos promueven la salud y prolongan la vida, (recogido de Internet)
  • Ayudan a estar en forma ya que los perros necesitan caminar y hacer ejercicio diariamente. Compartir con la mascota y disfrutar de esta actividad hace que tanto ella como su dueño se mantengan saludables, (recogido de Internet)
  • Recuperan más rápido de enfermedades como infartos y de cirugías, que aquellas que no las poseen, (recogido de Internet)
  • Apoyan a personas discapacitadas. En especial los perros pueden convertirse en los ojos, los oídos y las piernas de muchas personas que padecen ciertos impedimentos físicos, (recogido de Internet)

Beneficios psicológicos

 

Al emplear perros para llevar a cabo la terapia asistida con animales, podemos apreciar numerosos beneficios psicológicos. Si bien son difíciles de medir, hay incontables estudios en que hay evidencia de efectos positivos como consecuencia del contacto con perros.

    • Orientación en la realidadLos perros llaman la atención y por este motivo, con frecuencia, se utilizan en publicidad y películas. En el caso de personas desorientadas – por ejemplo, personas que padecen la enfermedad de Alzheimer – los perros sirven como elemento de contacto con la realidad, (Davis, 2002).
    • Punto focal para trastornos por déficit de atención
      Una de las dificultades más notables en niños con trastorno por déficit de atención, es la imposibilidad de concentrarse. Los perros sirven como punto de interés. En la medida en que un niño afectado pueda prestar atención a un perro por períodos de tiempo cada vez más largos, podrá generalizar la capacidad de concentración que va adquiriendo a otras áreas de su vida, (Davis, 2002).
    • Mejorar el estado de ánimo
      En toda la literatura relacionada con la terapia asistida con animales, hay testimonios de los efectos positivos sobre el estado de ánimo tanto de usuarios como del personal de las diferentes instituciones.En Portugal se han realizado estudios rigurosos en que consta una mejoría notable sobre el estado de ánimo en ancianos en una residencia, (M. Lima, comunicación personal).
terapia y actividades asistidas con perros
    • Antídoto para la depresión
      Los perros de terapia ayudan a superar la depresión y las visitas a instituciones sirven para combatir la monotonía, (Davis, 2002).
    • Colaboración
      Se produce una mayor colaboración entre los usuarios y el personal de las instituciones cuando hay un perro presente. Por otro lado, la forma benevolente en que un guía trata a su perro, sirve de ejemplo para el personal – incluso en los momentos más difíciles (Davis, 2002).
    • Estímulo social
      Los perros fomentan el contacto social; sirven de tema de conversación y facilitan las relaciones interpersonales, (Davis, 2002).
    • Necesidad de contacto físico 
      Los perros de terapia satisfacen la necesidad universal de los seres humanos para el contacto físico. En muchas ocasiones, las personas inhibidas que rehúyen del contacto físico con seres humanos, con gusto se acercan a los perros para acariciarlos.
terapia y actividades asistidas con perros
    • Incentivo
      Los perros sirven como motivación para las distintas modalidades de tratamiento. Un niño con parálisis cerebral que debe realizar ejercicios físicos de rehabilitación, los hace encantado cuando participa un perro.
    • Salirse de uno mismo
      Los individuos que padecen enfermedades mentales o baja autoestima tienden a centrarse en sí mismos. Las interacciones con perros les pueden ayudar a centrarse más en su entorno. Más que pensar y hablar sobre sí mismos y sus problemas, pueden mirar a los perros y hablar acerca de los animales, (Tucker, 2004).
    • Algo con qué ilusionarse
      Los usuarios en todas las instituciones esperan con ilusión las visitas de los perros.
    • Apoyo al personal de las instituciones
      Cuando hay una actitud de colaboración del equipo perro-guía con el personal de las instituciones, genera un ambiente positivo para los usuarios. (Davis, 2002).
    • Empatía
      Existen estudios que demuestran que los niños de hogares donde hay mascotas en que la mascota es considerado uno más de la familia, los niños desarrollan una mayor capacidad de empatía, (Tucker, 2004). Entendemos que esto es igualemente aplicable en las instituciones, y de vital importancia, especialmente cuando se trata de adolescentes de riesgo.
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  • Promover el crecimiento y desarrollo de un ser vivo
    Muchos niños y adolescentes de riesgo no han aprendido esta capacidad en sus familias de origen. Cuidar a un perro y observar cómo se desarrolla es un refuerzo potente para la autoestima.
  • Vínculo
    Nos referimos a una relación de confianza mutua o a un sentimiento de conexión o compenetración. Los perros pueden abrir una vía de comunicación emocionalmente seguro entre el perro y el usuario.
  • Aceptación
    Los perros aceptan a las personas incondicionalmente. No importa el aspecto físico; no importa la raza; no importa la historia propia. Muchos niños y adolescentes de riesgo se han sentido rechazados y la aceptación por parte de los perros les supone una validación personal.
  • Entretenimiento
    Es divertido ver qué cosas puede hacer un perro. Incluso las personas a las que no les gustan los perros pueden disfrutar viéndolos.
  • Estímulo mental
    Se produce una mayor estimulación mental como consecuencia de las oportunidades que los animales proporcionan para comunicar con otras personas, evocando recuerdos del pasado, y como entretenimiento. En situaciones tristes, la presencia de un animal sirve para alegrar el ambiente, aumentar la diversión, la risa y el juego. Estas distracciones positivas pueden ayudar a disminuir las sensaciones de aislamiento, (Tucker, 2004).

Beneficios sociales

 

Los participantes de todos nuestros programas forman parte de la sociedad, y como tales miembros de la sociedad, influyen sobre ella. Por lo tanto, en la medida en que nuestros programas tengan una influencia positiva sobre los participantes, por extensión, tendrán también una influencia positiva sobre la sociedad en su conjunto en los siguientes aspectos:

 

  • En el caso de los menores infractores, se promueve el desarrollo e implantación de programas para jóvenes de riesgo. El confinamiento sólo no es suficiente para provocar cambios en el comportamiento en los menores infractores.
  • Impacta los niveles de la delincuencia juvenil. En un estudio realizado en los Estados Unidos sobre un programa de terapia asistida con animales en un centro penitenciario de adultos, la tasa de reincidencia de los que participaron en el programa fue del 13% comparado con el promedio nacional del 62,5%.
  • Se crea un programa innovador y motivador que puede contribuir a la resolución de algunos de los problemas de personas con necesidades especiales.
  • Se desarrolla un plan de tratamiento terapéutico que pueden llevar a cabo diferentes profesionales de la salud. Nuestro programa tiene amplios efectos terapéuticos aun sin parecerse al tratamiento psicológico tradicional.
  • Se contribuye a las investigaciones sobre el vínculo entre el ser humano y los animales.
  • Se proporciona orientación vocacional. Son muchos los campos en que pueden desarrollarse profesionalmente las personas que aman a los animales.
  • Se inspira mayor respeto hacia todos los seres vivos.
  • Puede darles a los menores una forma diferente de ver la vida – no tan hostil.
  • A través de la interacción con los perros, todos los participantes aprenden a ser más tolerantes – con los perros, con ellos mismos, y con los demás.
  • Se les enseña a las personas a apreciar los frutos de su esfuerzo. Les permite ver que lo que hacen puede tener consecuencias gratificantes.
  • Les da la oportunidad de responsabilizarse de un trabajo propio.
  • Tanto en adolescentes, como en niños, como en adultos, los animales de compañía han demostrado ser una ayuda en la reinserción sociolaboral.
  • El objetivo de los programas aplicados a colectivos marginales está en potenciar el desarrollo de hábitos y actitudes de responsabilidad, aprendizaje y enriquecimiento emocional mediante el contacto con los animales.
  • Les permite aprender habilidades de comunicación eficaces para las interacciones sociales.
  • Permite desarrollar la comprensión, empatía y respeto hacia los demás para que puedan mantener relaciones interpersonales saludables.

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